VS研究所 その③


 一体のドローンが破壊を免れ、木々の間をすり抜け、こっそりアリスの右側に回り込み、その姿をカメラに映す。その映像はやはり達也たちのいる所長室へと送り込まれ、マリア達の目の前に表示される。
 そこには
 まるで猫のように全身の粒子を逆立たせ、爆煙の中、三日月状の口をぱっくりと開き、真っ赤な目を見開いたアリスの姿が映っていた。悪鬼のごとき彼女の姿は、見ている人間を狂気に導く何かがあるようだった。
 マリアは画面越しにジッとその姿を見ながら、小さな声で呟いた。


 「こんなの……」
 「醜いだろう? これが魔法少女の成れの果てだ」
 「――ッ!!!」


 そろそろ作業も佳境
 あと少しで終わる。
 達也はラストスパートをかける。
 マリアは達也の方に目を向けると、前々から疑問に思っていたことを尋ねてみることにした。


 「ねぇ………教えて」
 「なんだ」
 「どうして……魔法少女なの?」
 「クライシスいわく、彼の記憶に魔法少女という存在が脅威として根強く残っているからだそうだ」
 「……」


 意味が分からない。
 マリアはそっと視線を隣に向けると、そこにいるはずのクライシスの姿を確認する。その時の記憶がない彼は平然とした顔付きで前を見ていたが、マリアの視線に気が付くと「どうかしたかい?」と尋ねてくる。
 その純真無垢な視線に耐え切れず、マリアはそっと顔を背けた。
 そして、浮かび上がって来たもう一つの疑問を尋ねた。


 「魔法少女って、一体何なの?」
 「…………難しいな」


 そう言い、少しだけ考えたらためらいがちに達也は答えた。
 その重苦しい雰囲気に必死で耐えながらもマリア何一つとして聞き漏らさないように、耳を澄ます。


 「魔法少女とは」
 「……何?」
 「完全なる生命体が、不完全な生命体を完全へと近づける過程で産まれる不安定な生命体だ。魔力を補給し続けなければ維持できない命、そして不幸でなければなることのできない哀れな存在」
 「…………」
 「人間ではない。魔法少女という名の生命体なのさ」
 「…………そんな残酷な……」
 「だが、事実だ」


 そう答え、達也はエンターキーを強打する。これで作業は終了した。達也は急いで席から立ち上がると、ツカツカとマリア達に歩み寄る。その顔は決して明るいものではなく、逆に何か悩んでいるような渋いを表情をしていた。
 それを見た時、マリアはあることに気づいた。
 達也は何か覚悟を固めている。それが一体どういうタイプの物なのかまでは分からないが、何となく。今まで以上に真剣な姿に近寄りがたい雰囲気と、プレッシャーを感じてしまう。
 彼はマリアの前を通り過ぎ、朱鷺の前に立った。